El Legado de Egipto

La escritura y la literatura

En el IV milenio a.C. las relaciones con la civilización sumeria dan lugar a una importante metamorfosis. Se reproduce el cilindro-sello, el arte de la edificación de ladrillos, la técnica de construir barcos y sobre todo, la escritura que surge en torno al 3000 a.C. En el XVIII, durante la ocupación francesa, se descubre la Piedra de Roseta que contiene un decreto de Ptolomeo V promulgado en Menfis en el 196 a.C. está grabada en griego, jeroglífico y demótico. Champollion descifró la escritura egipcia y redactó una gramática y diccionario.
Una parte importante de los textos elaborados por los egipcios apenas guarda relación con la literatura. La gran preocupación del pueblo egipcio era lo relacionado con la vida después de la muerte, por lo que existe una gran variedad de obras de carácter funerario: Texto de las Pirámides; Texto de los Sarcófagos, y los Libros de los Muertos.
Los Textos de los Sarcófagos es el nombre dado modernamente a los textos religiosos inscritos sobre numerosos sarcófagos del Imperio Medio, y derivan directamente de los Textos de las Pirámides del Imperio Antiguo cuyo objetivo era asegurar la vida de ultratumba del rey. Estos textos fueron copiados, adaptados y ampliados a partir del Primer Período Intermedio por la aristocracia egipcia. Su uso fue generalizado durante el Imperio Medio. Los Textos de los Sarcófagos, a su vez, dieron origen al Libro de los Muertos, nueva adaptación y ampliaciones de los anteriores: copiado sobre papiro, hizo su aparición en el Imperio Nuevo y alcanzó el final de la historia de la religión egipcia. Existe, pues, un fondo religioso común, puesto que los primeros estuvieron reservados a los faraones, mientras que los Textos de los Sarcófagos y Libro de los Muertos iban destinados ya a todos los hombres.
Uno de los géneros literarios por el que el pueblo egipcio tuvo preferencia fue la literatura sapiencial o didáctica: aforismos, proverbios, enseñanzas, consejos, máximas… Las dos obras más antiguas de este género son las Enseñanzas para Kaguemmi, de la que sólo quedan unos fragmentos y las Máximas de Ptahhotep, de las que se conserva el texto integro, y donde se alternan consejos de comportamiento cívico con los de orden moral. Es interesantes también la Instrucción o Enseñanza de Amenemope, considerada como la obra cumbre por sus convicciones profundamente religiosas y por su elevado concepto de la deidad. De la época heracleopolitana nos han llegado las Instrucciones a Merikare, escrito bajo la forma de testamento que ofrece una serie de consejos dirigidos a este por su padre. Hay ciertos textos de especulaciones filosóficas como el Dialogo de un desesperado y su alma.
Para Masson-Oursel, Egipto se elevó a la reflexión de dos modos: mediante el celo por la sabiduría práctica y por su escolástica sacerdotal. Frente a este, Wilson afirma que el antiguo Egipto no ha contribuido directamente con ningún elemento importante para la filosofía, la ética o la concepción del mundo.
Mostraron también, preferencia por los cuentos que no siempre salían de la imaginación ya que solían tener ciertas conexiones con acontecimientos reales: Historia de Sinuhé.

Ciencia y técnica

Egipto destacará por sus conquistas científicas, sobre todo en matemáticas y medicina, por sus colosales construcciones y monumentos, templos y pirámides y por ser un verdadero foco de irradiación cultural. Una de las aportaciones más importantes a la cultura griega fue la geometría. Calcularon el área del rectángulo, triángulos rectángulos e isósceles, y partiendo de ahí, lograron calcular superficies poligonales y el volumen de un tronco de pirámide de base rectangular.
En astronomía, su gran originalidad es su carácter estelar y sotíaco: astrónomos muy experimentados que observaban de una forma metódica y continuada las estrellas, cuya reina, Sotis brillaba con gran luminosidad, vieron que en la latitud de Menfis, Sotis (Sirio) salía inmediatamente antes de sol. Establecieron la noción del zodíaco, la esferidad del universo, en especial la del sol y la luna; la explicación de los eclipses; la hipótesis de los epiciclos para justificar la rotación del sol…, todo ello adoptado por los griegos.
En cuanto a la medicina (han llegado a nuestros días una gran cantidad de papiros), conocían la sutura, la esterilización, la reposición de los dientes y otras técnicas. En uno de los manuales que ha llegado se describen las heridas corporales desde la cabeza hasta los pies, estableciendo su terapia.

La religión egipcia

Los egipcios fueron ante todo religiosos. Las creencias surgieron de los hechos y se revelaron más mediante acciones que mediante literatura.
En fuentes grecolatinas Egipto es considerado como el territorio de una antiquísima, sabia, original y misteriosa civilización.
Lo que más llamaba la atención a los extranjeros no era el panteón de divinidades, sino la pretensión del pueblo egipcio de vencer a la muerte mediante cierta conducta especial del sujeto, y sobre todo mediante cierto originalísimo sistema de manipulación del muerto.